清朝歷史跟其他朝代歷史的其中一個不同之處,在於清朝的歷史,有較多外國人記載的歷史史料以對照之,這是其他朝代史料之不能比擬之處。其中《紐約時報》自1851年創刊以來,就有408篇有關報導晚清的文章。當時的新聞,就成了今天的歷史。

編者於中國駐紐約總領事館工作期間,發現了這些文章,經整理下,將那些文章分為社會、文化、朝廷、國防、外交、革命及海外華人七個題材,輯錄成《帝國的回憶》這本書。一些晚清時的重要事件,例如,皇帝駕崩、太平天國及辛亥革命等當然包括其中,而最令細佬感興趣的,是一些洋人對當代中國社會的觀察。

例如晚清的學堂及考試制度,就令《紐約時報》的記者驚訝不已,當時的學堂,放著一樣非常刺眼的東西,那就是一副棺材,為甚麼?因為棺材是有升官發財的意味,這種讀書只為發達的想法,跟洋人追求知識學問的心態,就有很大的落差。

另外,中國的科舉考試,是要在北京的考場進行,每次就有過萬名的男子到北京來考取功名。考試分為三科並要持續九天,而每名考生都被關進一個僅有一平方碼的空間中,讓考生們互相隔絕。考生在這九天的時間裡,就只可以在這狹小的空間中活動。因此常有年老的考生死在試場裡,人們只可以從外鑿開一個洞,把考生的屍體拖出再扔掉。

要全面了解晚清的歷史,豈能錯過外國人記載的史料;《帝國的回憶》這本書,可以當作一本輕鬆的讀物,以更全面了解晚清的境況。

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